Histoire: à quoi ressemblait la vie sur le mur d'Hadrien à l’époque de l’Empire romain?

Publié le par La Gazette du Citoyen

Par Miles Russell pour History Extra le 29 mars 2022

Au IIe siècle de notre ère, l'empereur de Rome ordonna la construction d'un mur pour sécuriser la frontière la plus septentrionale de l’empire. Ce devait être le plus grand projet de construction jamais vu en Europe, comme le révèle Miles Russell…

Une silhouette de soldats romains contre le mur d'Hadrien

Une silhouette de soldats romains contre le mur d'Hadrien

Le général Gnaeus Julius Agricola se tenait devant les bruyères imbibées de sang du Mons Graupius dans les Highlands. Il observait les corps mutilés de 10,000 Britanniques tribaux et de plus de 300 soldats romains, et inspectait la scène.

«Un silence affreux régnait de toutes parts», rapportera plus tard son gendre, l'historien Tacite. «Les collines étaient désertes, les maisons fumaient au loin, et nos éclaireurs n'ont rencontré personne.» C'était l'été de l'an 84, et le général venait de contrer le dernier acte de résistance indigène dans une guerre qui avait commencé en l'an 43 sur les plages du sud de l'Angleterre. La flotte d'Agricola, ne faisant face à aucune autre opposition, a ensuite fait le tour de la Grande-Bretagne, démontrant que l'ensemble de l'île était conquis.

Les hautes terres du nord de l'Écosse avaient causé à Rome des problèmes majeurs. Ici, les Romains ne trouvèrent pas de grands centres indigènes à conquérir ou de rois puissants avec qui négocier. Au lieu de cela, la société était décentralisée et dispersée. Les soldats de Rome n'avaient aucune expérience réelle de la guérilla - combattre un ennemi qui refusait de sortir à découvert - ou des opérations en terrain montagneux où ils ne pouvaient pas se déployer dans une discipline bien ordonnée. Pour la première fois depuis son arrivée en Grande-Bretagne, l'armée romaine a commencé à subir des pertes importantes.

Pire, les choses n'allaient pas bien d'un point de vue économique. Les terres du nord convenaient mieux aux pâturages qu'à la production agricole intensive et, en ce qui concerne Rome, il n'y avait pas de réserves minérales précieuses connues. Il était évident que le maintien d'une grande garnison ici ne rapporterait aucune récompense financière significative.

Une représentation des années 1960 du fort romain de Chester (Photo par English Heritage/Heritage Images/Getty Images)

Une représentation des années 1960 du fort romain de Chester (Photo par English Heritage/Heritage Images/Getty Images)

Après le succès d'Agricola à Mons Graupius, l'empereur Domitien (qui gouverna de 81 à 96 après JC) déclara que toute la Grande-Bretagne avait été subjuguée. Compte tenu de ce qui avait été réalisé, ce n'était pas une vaine vantardise. Le problème était que Rome, à cette époque, faisait face à des problèmes importants ailleurs dans l'Empire. «Le projet britannique» commençait à ressembler à un énorme gaspillage d'argent et de ressources. Peu à peu, les troupes ont été retirées des hautes terres du nord, démantelant les forts et démolissant les ouvrages militaires au fur et à mesure. Au début du IIe siècle de notre ère, la retraite s'était stabilisée le long d'une ligne reliant Carlisle à Newcastle (l'isthme de Tyne-Solway). Toute prétention de Rome à intervenir au nord de celle-ci a été formellement, bien que discrètement, abandonnée.

Questions de sécurité

La scène politique en Grande-Bretagne à cette époque reste mystérieuse, car il y a peu de preuves écrites de ce qu'elle était. Une source, l'érudit romain Fronto, a noté plus tard qu'au début des années 120 après JC : «Un grand nombre de soldats ont été tués par les Britanniques», lors d'un soulèvement qui s'est peut-être propagé jusqu'à Londres. Le «grand nombre» de morts romains de Fronto pourrait avoir été, en particulier, une référence à la neuvième légion manquante. Cette unité de combat d'élite particulière a totalement disparu des registres de l'armée à peu près à cette époque, et l'acte de disparition n'a jamais été expliqué. Alors que les légendes locales racontent que le bataillon a été pris en embuscade par une bande de guerriers tribaux du nord, certains historiens modernes pensent que l'unité a été retirée de Grande-Bretagne et stationnée ailleurs dans l'Empire. Ceci, cependant, semble peu crédible étant donné les problèmes de la province.

Quelle que soit la réalité de la situation, les choses semblaient mauvaises et, à l'été 122 après JC, l'empereur Hadrien (qui régna de 117 à 138 après JC) pensait que cela méritait son attention immédiate. Arrivé en Grande-Bretagne avec une nouvelle Légion, la Sixième, pour remplacer la Neuvième absente, Hadrien se mit immédiatement au travail. Une fois la paix et l'ordre rétablis, il décida de fixer les limites septentrionales de la province en termes monumentaux. Même aujourd'hui, dans son état semi-ruineux, le mur d'Hadrien reste un monument impressionnant.

Statue en bronze de l'empereur Hadrien

Statue en bronze de l'empereur Hadrien

Le mur, qui a mis peut-être sept ans pour être achevé, s'étendait sur une distance de 73 milles (environ 100 kilomètres) d'un océan à l'autre, entre ce qui est maintenant Bowness-on-Solway en Cumbrie et Newcastle à l'est. Conçue à l'origine pour avoir 3 m d'épaisseur et jusqu'à 7 m de hauteur, la structure comprenait 800,000 mètres cubes de pierre taillée à la main, extraite des carrières locales. La construction a immobilisé des troupes des trois légions permanentes à York, Chester et Caerleon (dans ce qui est maintenant le sud-est du Pays de Galles). Avec les châteaux forts, les tourelles, les avant-postes, les fossés, les routes et plus tard les forts associés, le mur d'Hadrien représente le plus grand projet de construction jamais entrepris en Europe.

Barbares à la porte

Conçu par l'empereur Hadrien lui-même, le mur est plus qu'une simple barrière. Avec ses portes, ses travaux de terrassement, ses tours de signalisation d'alerte avancée et son système de fortins qui continue vers l'ouest le long de la côte de Cumbrie, il s'agit d'un système de contrôle complexe. C'était un mécanisme architectural de choc conçu pour maintenir l'ordre le long des frontières les plus sensibles de Rome.

Il peut aussi avoir eu une autre fonction: établir une zone militarisée permanente et garder les tribus du nord de la Grande-Bretagne à l'écart les séparant de celles qui sont «à l'intérieur» de leur influence non romaine. Cela garantirait que tous les éléments mécontents au sein de l'Empire seraient à l'abri de forces externes potentiellement déstabilisatrices, telles que les tribus barbares. Désormais, du moins du point de vue de la tournure impériale, tout au sud était «romain» et tout au nord «barbare».

Comme prévu, le mur d'Hadrien possédait une porte tous les milles romains (0,92 mille, environ 1,3 kilomètres). L'accès par ces portes était étroitement contrôlé par une petite garnison de soldats logés dans ce que les archéologues modernes ont appelé un «milecastle». Entre chaque milecastle se trouvaient deux tourelles - des tours construites dans le corps du mur - fournissant ensemble des lignes continues de communication et de vue le long de la frontière. De plus grands corps de troupes ont été maintenus derrière le mur, sur la route militaire de Stanegate, en tant que réserve stratégique, capables de se déployer rapidement dans des zones de problèmes potentiels.

De nombreux forts permanents établis le long du mur d'Hadrien ont finalement développé des colonies civiles, connues sous le nom de «vici».

Avant l'achèvement, cependant, un nombre important de soldats ont été amenés sur le mur lui-même dans des forts nouvellement construits (dont la construction avait souvent nécessité la démolition des murs existants ainsi que des tourelles et des milecastles). Dans le même temps, certaines portes de l'enceinte ont été bloquées tandis qu'au sud, un vaste fossé, flanqué de part et d'autre d'un rempart en terre, appelé vallum, a été creusé, soi-disant pour mieux définir les limites les plus méridionales de la zone militarisée. .

Les forts étaient occupés par des troupes auxiliaires, avec des soldats non citoyens recrutés dans les territoires nouvellement conquis autour de l'Empire. Il s'agissait de troupes de deuxième rang - moins bien équipées et entraînées que les légions romaines d'élite - déployées pour des tâches de police sur la ligne de front. Les inscriptions et les autels religieux récupérés sur le mur nous donnent une idée de la diversité ethnique de ces unités auxiliaires, qui comprenaient des Daces (de la Roumanie actuelle), des Gaulois (de France), des Thraces (de Bulgarie), des Tungriens (de Belgique), des Syriens, des Espagnols et même un détachement de bateliers spécialisés des rives du Tigre (dans l'actuel Irak).

Le vicus est l'endroit où les membres de la garnison allaient se détendre et se divertir. C’est aussi là où vivaient les épouses et les familles non officielles des soldats. Certains sites, comme Vindolanda, à Chesterholm au sud du mur d'Hadrien, possédaient d'importants développements de vicus, qui devenaient parfois plus grands que le fort parent.

Il est possible, compte tenu des besoins d'une garnison et de la volonté d'éviter de parcourir de longues distances pour s'approvisionner, que des civils de tout l'Empire aient été activement incités par les autorités à s'installer à proximité d'une base militaire. À la fin du IIe siècle après JC, de nombreux sites de ce type engendraient des communautés semi-autonomes prospères, chacune soutenant un mélange diversifié de cultures et d'ethnies.

À contre-courant de la tendance

Lorsque l'empereur Claudius a lancé son invasion de la Grande-Bretagne, Rome avait une stratégie claire. Le plan était de pacifier militairement le territoire, d'établir un contrôle ferme, de déléguer l'autorité aux structures de pouvoir locales, puis de retirer les troupes pour combattre ailleurs. Cette politique a peut-être fonctionné avec succès dans d'autres régions de l'Empire, mais en Grande-Bretagne, cela n'a pas été le cas.

Cela était dû en grande partie au fait que Rome n'a pas réussi à déployer suffisamment de ressources, à la fois pour exercer un contrôle permanent sur le nord de la Grande-Bretagne et pour gagner le cœur et l'esprit de la population indigène. En fin de compte, les «bulles» culturelles des forts et leurs vicus dépendants ont eu relativement peu d'impact sur les terres plus larges au-delà. Les troupes romaines consommaient fréquemment des spécialités raffinées telles que des huîtres et du vin méditerranéen, importées d'endroits aussi éloignés que l'Égypte et la Syrie. Dans les zones indigènes bien au-delà de la zone militarisée, des éléments de la population indigène ont continué à élever du bétail et à cultiver la terre. Certains, il est vrai, se sont rapprochés des forts, afin d'exploiter et de profiter de nouveaux marchés; la plupart, semble-t-il, ne l'ont pas fait.

Qu'est-ce que les Britanniques indigènes pensaient du Mur et des soldats qui le gardaient?

La présence à long terme de l'armée romaine a perturbé et freiné la croissance sociale civile dans le nord de la Grande-Bretagne. Alors qu'au sud, Rome fondait des villes et déléguait des pouvoirs à des groupes indigènes pour faire avancer la cause romaine, au nord, c'était une autre affaire. Ici, l'armée a maintenu le contrôle, et il n'y avait pas un tel désir de donner le pouvoir aux indigènes, au cas où ils l'utiliseraient pour saper l'armée.

Plus longtemps l'armée restait au pouvoir, plus sa présence supprimait les membres mêmes de la société indigène qui auraient pu normalement être persuadés de devenir plus «romains». En fin de compte, Rome a gagné la guerre mais, dans le nord de l'Angleterre et le sud de l'Écosse au moins, elle n'a jamais pu gagner le cœur et l'esprit des Britanniques. Au lieu de cela, bon nombre de ses forts fonctionnaient comme des poches isolées de la culture romaine, à la dérive dans une mer indigène plus large.

Au nord du Mur, la présence de l'armée romaine semble n'avoir fait que forcer les peuples indigènes à s'organiser contre leurs oppresseurs. Des confédérations tribales de plus en plus grandes se sont développées, défiant l'autorité de l'empereur. Au troisième siècle de notre ère, de nombreuses tribus individuelles semblent avoir fusionné en deux grands groupes, connus des Romains sous le nom de Calédoniens et de Maetae.

Dernière frontière

Aussi imposante qu'elle fût, la frontière établie par Hadrien ne pouvait durer éternellement. À la fin du IVe siècle après JC, la nature des menaces à la sécurité de l'Empire avait changé, tout comme la capacité de Rome à réagir. Trois siècles auparavant, les ressources que Rome avait pu consacrer à un projet tel que l'invasion de la Grande-Bretagne semblaient illimitées. Au milieu du IIIe siècle après JC, le puissant Empire romain avait été mis à genoux par des conflits internes, des invasions barbares répétées et les effets combinés de la stagnation économique, de l'inflation, des troubles civils, du chômage de masse et de la maladie.

En 180 après JC, une confédération de tribus du nord a traversé le mur, infligeant des dommages considérables à l'infrastructure civile et militaire. D'autres incursions ont eu lieu à la fin des troisième et quatrième siècles après JC, jusqu'à ce qu'en 367 après JC, les efforts d'invasion tribale aient abouti à la soi-disant «grande conspiration barbare».

Les tribus calédoniennes au nord du mur s'associent aux tribus d'Irlande (les Écossais et les Attacotti) et à celles d'outre-mer du Nord (les Angles, les Saxons, les Jutes et les Frisons). Malgré sa rénovation, il était clair que les intérêts de Rome s'éloignaient de sa province la plus septentrionale et, en 410 après JC, la Grande-Bretagne a été libérée et laissée à se défendre. À ce moment-là, de nombreux soldats du mur étaient devenus si mêlés à la population civile qu'ils n'étaient guère plus qu'une milice citoyenne, protégeant leurs propres intérêts, leurs champs et leur bétail. Les familles s'installent dans les forts, qui deviennent des points forts dans l'immédiat post-romain, tandis que les vici non défendus sont abandonnés.

Vide pour la première fois en quelque 300 ans, le grand développement frontalier d'Hadrien est entré dans une longue période de déclin et de décadence. La dégradation se poursuivra jusqu'à ce que, à la fin du XIXe et au début du XXe siècle, les premières fouilles archéologiques sérieuses commencent.

Miles Russell est maître de conférences en archéologie préhistorique et romaine à l'Université de Bournemouth

Lien de l’article en anglais:

https://www.historyextra.com/period/roman/what-life-like-romans-hadrians-wall-vindolanda/

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